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Le vaccin antituberculeux BCG contre les «vieux fidèles» fonctionnera-t-il contre COVID?

Partout dans le monde, sauf en Chine, où tout a commencé, la pandémie de COVID-19 fait son chemin sans relâche à travers la population. Jusqu'à présent, il a causé près de 34 000 décès – et la situation aux États-Unis continue de s'aggraver avec plus de 142 000 cas et 2 489 décès. En Australie, le nombre de cas est passé à 4 093, avec 16 décès.

Alors que les systèmes de santé se préparent à relever le défi de dix fois plus de patients sans lits de soins intensifs adéquats, sans équipement de protection individuelle (EPI) ou sans personnel suffisant, diverses initiatives de recherche prennent forme pour protéger ceux qui sont en première ligne. À l'heure actuelle, il n'existe ni vaccin ni médicament pouvant traiter efficacement les professionnels de la santé exposés. Beaucoup d'entre eux sont malades ou en quarantaine, ce qui alourdit le bilan humain et met à rude épreuve les services de santé.

On sait que des milliers de médecins et autres professionnels de la santé ont déjà été infectés dans diverses parties du monde, et beaucoup sont morts. C'est le résultat inévitable d'une exposition répétée et rapprochée à des cas infectés, souvent sans EPI approprié.

Tester la puissance du vaccin BCG

Mais maintenant, le Murdoch Children's Research Institute à Melbourne en Australie se prépare à commencer un essai clinique pour tester si le vaccin contre la tuberculose, BCG, produira une immunité durable contre le SRAS-CoV-2, mieux connu sous le nom de nouveau coronavirus.

Le vaccin BCG (Bacille Calmette-Guerin) est conçu pour protéger contre la tuberculose. Utilisé pour la première fois en 1921, il est toujours administré à plus de 130 millions de nourrissons dans le monde, dans des endroits où la tuberculose sévit encore, à cette fin. Cependant, le mécanisme d'action montre qu'il a un effet plus large sur l'immunité humaine, renforçant la force de la réponse immunitaire à un certain nombre de nouvelles infections.

La marque pop rouge du vaccin BCG sur l'épaule du bébé. Crédit d'image: Nym_Pleydell / Shutterstock

La marque pop rouge du vaccin BCG sur l'épaule du bébé. Crédit d'image: Nym_Pleydell / Shutterstock

Les effets immunitaires uniques du vaccin BCG sont dus à sa capacité à activer l'immunité innée, la première ligne de défense de l'organisme contre les intrus. Cela inclut les virus et les bactéries, qui sont rencontrés et éliminés avant même de rencontrer des barrières immunitaires plus spécifiques, dans de nombreux cas. Utilisé depuis plus d'un siècle, sa faible incidence d'effets secondaires graves est un avantage certain. Le plus grave d'entre eux est l'apparition d'un petit granulome au site d'injection, qui s'estompe en une petite cicatrice.

Le vaccin BCG figure sur la liste des médicaments essentiels de l'Organisation mondiale de la santé, les médicaments les plus sûrs et les plus efficaces dont un système de santé ait besoin.

Quels sont les avantages uniques du BCG?

Le chercheur, le professeur Nigel Curtis, souligne que grâce à cette activité, les personnes qui ont reçu le vaccin sont beaucoup plus résistantes aux maladies respiratoires. Après la vaccination par le BCG, les personnes infectées par un virus présentent des charges virales beaucoup plus faibles dans leur sang que les personnes non immunisées.

Il ne s'agit cependant pas d'un antidote spécifique au virus. En raison de l'éradication de la tuberculose en Australie, le BCG n'est actuellement pas disponible dans le pays. Si le vaccin fonctionne, il sera produit en grande quantité pour protéger les groupes à haut risque contre le virus, tels que les personnes âgées.

Obtenir le vaccin ne modifiera ni n'entravera les avantages des autres médicaments actuellement testés contre le virus, explique Curtis. Le professeur de virologie Bill Rawlinson dit: «C'est une très bonne idée d'essayer en parallèle de nouveaux médicaments antiviraux et d'interventions de santé publique très importantes qui aident à prévenir la propagation.»

Le procès BRACE

L'essai multicentrique sera conçu pour répondre aux normes scientifiques les plus élevées ainsi que pour l'utilisation innovante des vaccins existants pour répondre à la menace COVID-19. Il comprendra 4 000 personnes travaillant dans divers hôpitaux à travers le pays et devrait commencer dans la semaine à venir si possible. La moitié d'entre eux recevront le vaccin et les différences entre les groupes seront évaluées à l'aide d'une application.

Le suivi durera six mois et vise à détecter les premiers signes de COVID-19 et également à évaluer la gravité des symptômes chez les personnes infectées après la vaccination par le BCG.

L'essai BRACE, comme on l'appelle, s'appuiera sur des recherches antérieures indiquant que le BCG fait baisser le niveau de virus similaires au SRAS-CoV-2 chez les personnes infectées. L'espoir est que cela se traduira par des symptômes de COVID-19 moins nombreux et moins intenses chez les travailleurs de la santé vaccinés avec le BCG.

En parlant des dons généreux qui ont rendu possible cet effort de recherche rapide, le professeur North déclare: «En utilisant des fonds rapidement disponibles et immédiatement déployables, ces essais permettront la progression rapide des candidats les plus prometteurs vers la pratique clinique, nous donnant le plus grand nombre de clichés sur le but contre COVID-19 que possible. « 

Des essais similaires sont en cours en Allemagne, en Espagne et aux États-Unis.

Que va prouver le procès BRACE?

Le professeur Kathryn North A. C., chercheur, a déclaré: «Cet essai permettra de tester correctement l'efficacité du vaccin contre les symptômes du COVID-19 et pourrait sauver la vie de nos héroïques agents de santé de première ligne. En fait, ils disent qu'il pourrait être utile en tant que « vaccin standard qui fonctionne contre différents virus » pour protéger contre une infection généralisée lors de futures pandémies. Et, dit le professeur Curtis d'un air sombre, « Cela a vraiment alerté le monde que nous ne sommes qu'à quelques semaines d'une pandémie. »

Réutilisation d'un médicament plus ancien

Une autre approche est la médication. Un médicament antiviral appelé remdesivir, initialement développé pour lutter contre l'épidémie d'Ebola en 2009, mais non mis en service en raison de son inefficacité, a acquis un nouveau souffle potentiel. Le médicament est testé dans le monde entier dans plusieurs contextes cliniques, d'un homme italien de 79 ans qui a été confirmé pour avoir COVID-19, a été traité avec remdesivir, et a ensuite eu un test négatif, à 13 patients qui ont été infectés à bord le bateau de croisière Diamond Princess. L'Italien a été décrit par le politicien Giovanni Toti comme le « premier vrai cas de coronavirus guéri ».

Le remdesivir est également l'un des médicaments testés dans le cadre de l'essai massif lancé par l'Organisation mondiale de la santé (OMS) pour tester les quatre médicaments les plus prometteurs pour le traitement du COVID-19 – qui comprend également les médicaments antipaludiques chloroquine et hydroxychloroquine, et le Médicaments anti-VIH lopinavir et ritonavir.

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